Agricultura sin labranza para el futuro: Jackson Homesteaders Farms Ltd., condado de Strathcona

Mantener una de las granjas más antiguas de Alberta mediante la agricultura sin labranza. Colin y Laura Jackson son agricultores comerciales de granos y semillas de cuarta generación. También crían abejas melíferas y proporcionan un refugio de campo libre para pollos “rescatados”.

Por Trina Moyles

Como agricultor de granos y legumbres de cuarta generación en el condado de Strathcona, Colin Jackson ha sido testigo de muchos cambios en la forma en que se cultivan los alimentos en las praderas canadienses. Creció en la misma tierra que administra hoy con su esposa Laura y su familia. Ellos corren Jackson Homesteaders Granjas Ltd., una granja multiempresa ubicada en 400 acres justo al norte de Sherwood Park, Alberta. La granja está ubicada en el Tratado 6, los territorios tradicionales de los Cree, Saulteaux, Siksikaitsitapi (Blackfoot), Métis y Nakota Sioux. Los Jackson cultivan alrededor de 5,000 acres (propio y alquilado) de granos y legumbres, administran una casa de huéspedes para caballos, cuidan colmenas de abejas melíferas, administran un jardín comunitario y cuidan una gran bandada de pollos y patos “rescatados”. Su granja está en la misma tierra donde el bisabuelo de Colin, Thomas Jackson, echó raíces y construyó una casa de césped en 1881.

“El sitio original de la fuente para la casa de turba todavía está detrás del pasto”, dice Colin. “Es un buen recordatorio de una época pasada.” Se cree que la granja es una de las granjas en funcionamiento más antiguas en la historia de la agricultura de los colonos de Alberta. Como muchos de los primeros colonos, Thomas Jackson y su esposa Margaret fueron “sobrevivientes” en un lote de un cuarto, cultivando avena, criando ganado y cuidando un gran jardín para mantener a su familia.

En la década de 1970, los padres de Colin, Richard y Reta, fundaron Jackson Homesteaders Farms. Además de la producción de cereales y legumbres, la madre de Colin dirigía una granja de caballos y una pensión. Le apasionaba criar caballos polacos y árabes criados en el desierto, y varios de los caballos que crió se convirtieron en campeones nacionales de carreras de resistencia. Colin asumió la administración de la granja de su familia en 1997, el mismo año en que él y Laura se casaron. Laura, quien estudió Biología de la Conservación en la Universidad de Alberta, siempre ha sentido pasión por trabajar con animales y la naturaleza. Hoy está haciendo su Maestría en Ciencias en Ecología Forestal. “Es bastante hermoso cómo se puede desarrollar un pedazo de tierra”, señala Colin. “La finca ha cambiado a lo largo de los años para apoyar diferentes actividades”.

Y la tierra que rodea la granja también ha cambiado, a medida que la ciudad se expande y se acerca a las tierras de cultivo en el condado de Strathcona. Hoy, uno de los campos de los Jackson en Sherwood Park llega hasta la acera. “De niño, estábamos muy lejos de las aceras”, dice Colin. Hoy están a solo minutos de Tim Hortons y otros desarrollos. Muchos de los vecinos agricultores de Jackson han vendido terrenos para desarrollo residencial o industrial. Actualmente se está moviendo el terreno para hacer espacio para las 4,000 casas al otro lado de la calle de su granja.

“Hay tanta historia en esta área, tanto aborigen como agrícola”, dice Colin. “Y ahora todos debemos cambiar nuestro modus operandi para adaptarnos a las ciudades invasoras”.

Cultura del cambio: transición a la labranza cero

Los Jackson han visto muchos cambios en los métodos de producción de granos a lo largo de los años. Durante muchas décadas fue una práctica común labrar el campo después de la cosecha. Colin recuerda cuando era niño y veía la tierra negra expuesta y las “hileras verdes perfectas” a medida que crecían los cultivos. Era común que los agricultores labraran sus campos en otoño y primavera antes de plantar. A mediados de la década de 1990, la familia Jackson adoptó la agricultura sin labranza o “labranza cero” y compró una máquina “sin labranza” que dirigía las semillas al suelo sin interferencias. La labranza cero también se puede denominar “labranza cero”. El ejemplo más primitivo de “labranza cero” fue practicado por agricultores indígenas, simplemente usando un palo y plantando semillas a mano. Las versiones mecanizadas de “No-Till” se desarrollaron después de la Primera Guerra Mundial y se hicieron más comunes en América del Norte durante los años 80 y 90. “En el Medio Oeste, la labranza cero se ha convertido en la forma de agricultura de facto”, explica Laura, “pero cuando el padre de Colin compró por primera vez la labranza cero a mediados de los años 90, los granjeros lo vieron como si estuvieran locos. No vieron un campo con labranza negra, sino estos horribles campos de rastrojos”. “La primera primavera que plantamos”, interviene Colin, “teníamos varios vecinos que estaban preocupados porque no habíamos plantado. Nos preguntaron: ‘¿Estás bien? ¿Hay algún problema en la familia?’”. Tomó algunas temporadas, pero los vecinos lo vieron por sí mismos: la labranza cero evitó la erosión del suelo, la escorrentía y la compactación de la estructura del suelo. Hoy en día se ha convertido en una práctica estándar. “Es muy duro para la estructura del suelo cuando conduces sobre él y lo abres”, explica Laura. “[Tillage] puede dañar el suelo y los microorganismos que viven en el suelo”.

Al dejar el rastrojo en el campo después de la cosecha, la nieve queda atrapada en el rastrojo, reteniendo la humedad y favoreciendo el crecimiento de bacterias y microorganismos del suelo. La labranza cero reduce la erosión, protege la estructura sensible del suelo y, a su vez, retiene la humedad en el suelo. Como desventaja, los agricultores tienen que lidiar con más malezas, señala Laura, pero los beneficios generales de la labranza cero superan el problema del control de malezas. La labranza cero reduce significativamente la huella de carbono de un agricultor al mantener el óxido nitroso, liberado por la labranza, en el suelo.

“Al labrar, expone el microbioma a vientos secos y luz ultravioleta, lo que conduce a la erosión”, explica Laura. “La actividad microbiana (insectos, bacterias, lombrices, ácaros del suelo) era mucho más saludable cuando dejamos de labrar”. la agricultura, dice Colin. No se trata de cambiar las prácticas, se trata de “perspectiva”. “Cuando era niño, buscábamos esas filas perfectamente rectas. Más tarde, en la década de 1990, recurrimos a la labranza cero”, explica. “Y hoy, la tecnología ha reemplazado el taladro con discos más avanzados”.

Creando un santuario para ‘pollos rescatados’

Otro aspecto que hace única a Jackson Farm es la forma en que crían las gallinas. Laura dirige una operación de rescate de pollos, acogiendo pollos de la Sociedad Protectora de Animales o pollos urbanos abandonados que deambulan por el centro. Tiene una manada de 50 gallinas ponedoras y también cría gallos. Laura se enamoró de las gallinas cuando llegó a la granja a fines de la década de 1990. Comenzó a experimentar con la crianza de diferentes tipos de aves hereditarias.

“Empecé a aprender más sobre la producción comercial de huevos y aves de corral y me quedó un mal sabor de boca por cómo se trataba a estas increíbles aves pequeñas e inteligentes”, dice. “Los pollos a menudo se mantienen en condiciones relativamente deplorables cuando se crían para la producción”.

La vecina y amiga de Laura, que cría una gran cantidad de pollos de engorde bien cuidados, selecciona las aves más pequeñas y se las lleva antes de llevarse las demás para procesarlas. Ella los cría en un enorme gallinero para que puedan vivir su vida natural. También rescató pollos de la SPCA, incluido uno encontrado en una bolsa de plástico en el LRT en Edmonton, al que denominó “comida”. Su pájaro más viejo tenía 14 años cuando murió. “La mayoría de la gente piensa que un pollo llegará al final natural de su vida cuando se envía al matadero, pero eso no es cierto en absoluto”, dice Laura. “Los pollos generalmente se envían al matadero después de solo 40 días. Todavía no tienen 6 semanas, todavía son pollitos. Todavía tienen los ojos azules, el color de sus ojos no ha cambiado todavía”. Dos de sus gallinas más viejas tendrán 11 años este año: “Monique y Louise”. “Son los mejores amigos”, se ríe. “Ellos van a todos lados juntos”.

Laura ha aprendido a amar sus personalidades únicas e individuales. Uno de los pollos de la familia, un pollo mascota llamado SpazzE, se ha vuelto bastante famoso en las tiendas de mascotas en Sherwood Park, incluidas Michael’s y Canadian Tire. Laura vende algunos de los huevos pero se enfoca más en la calidad de vida de las aves que en la producción.

Agricultura para el futuro: adaptarse a un clima cambiante

Los Jackson, como muchos agricultores de granos y legumbres en Alberta, han experimentado condiciones de crecimiento cada vez más cálidas, secas o, por el contrario, húmedas en los últimos años. Laura destaca la importancia de mantener un suelo saludable y practicar la agricultura sin labranza para reducir la erosión, aumentar la materia orgánica y retener la humedad en el suelo. La integración de cinturones de protección y la preservación de algunas áreas ribereñas naturales en la tierra también pueden ayudar a prevenir la erosión. Pero cada temporada agrícola es un poco diferente, señala Colin, y es difícil de predecir.

“Eso es parte de la diversión de la agricultura”, dice. “Hay un dicho que dice que, como peón, tienes que lidiar con todas las manos y, a veces, no hay mucho que puedas hacer”.

Pero reducir su huella de carbono es importante para la forma en que cultivan los Jackson, y lo hacen en la medida de lo posible a través de la producción sin labranza. Él espera que los avances tecnológicos en el sector permitan a los agricultores adaptarse e implementar soluciones bajas en carbono. “Cuando John Deere fabrica un tractor eléctrico, soy el primero en probarlo”, dice. “Quiero ser parte de la solución”.

Pero los agricultores también señalan que promover un tipo de agricultura como superior a otro puede ser dañino y apunta a las frustraciones con las tendencias que enfrentan la agricultura orgánica o regenerativa contra la producción convencional. “La gente a menudo no entiende la historia completa”, dice Laura. “Tratamos de hacer lo mejor posible y cultivar tantos alimentos como sea posible de la manera más responsable posible.” En última instancia, cada modo de producción tiene un impacto y un costo. Es importante que el sector trabaje en conjunto en lugar de seguir polarizándose y dividiéndose, dicen los Jackson.

“Todos lo intentamos”, dice Colin. “Y una de las palabras de moda más importantes que existen es ‘sostenibilidad’. Y Dios mío, esa palabra ha perdido su significado. Pero de verdad, si queremos seguir [farming] durante otros cien o mil años tenemos que hacerlo bien. No creo que la forma en que yo cultive sea, en última instancia, la forma en que mis nietos cultiven”.

Como ha observado la familia Jackson durante el siglo pasado, el cambio es una constante y quizás lo único que los agricultores pueden esperar. “Me gustaría que los productos químicos desaparecieran algún día”, dice Colin. “Espero que podamos llegar a un punto en el que ya no se trate de ‘alimentos orgánicos versus convencionales’, sino solo de alimentos cultivados”.

GRANJAS JACKSON HOMESTEADERS LTD. – CONDADO DE STRATHCONA, TRATADO 6

Colin y Laura Jackson operan Jackson Homesteaders Farms Ltd. en Sherwood Park, Alberta. Jackson Homesteaders fue fundado en 1881 y aún hoy es propiedad de una familia. Los Jackson practican la agricultura sin labranza, cultivando trigo, cebada, guisantes y habas con fines comerciales y de raza pura. Han experimentado con la producción de sunchokes, plantando trigo radiante de invierno para la producción de semillas y granos comerciales. Laura dirige una operación de rescate de gallinas camperas. También mantienen un colmenar y cuidan de los caballos en la finca.

Obtenga más información sobre Jackson Homesteaders Ltd. – http://www.jacksonhomesteaders.ca