Cuando Charles Rosen fundó Granja Ironbound en 2015, plantó rápidamente un huerto con 10,000 manzanos en un terreno que solía cultivar enredaderas. Pronto enfrentó su primer desafío: los árboles en su granja de 108 acres en Garden State no estaban prosperando. Y sin fruto, sus planes de revivir una variedad de manzana perdida y el lanzamiento de un sólido negocio de sidra parecía sombrío.

Al mirar atrás, Rosen ve exactamente dónde se equivocó. «No nos habíamos ocupado de la artemisa, el cardo o cualquier otra especie invasora», dice. “No había vida en el suelo. No se encontró un gusano. «

Fue entonces cuando el nuevo agricultor aprendió su primera lección importante: sin un suelo saludable, nunca tendrá cultivos saludables. Luego, tres años después de plantarlos, arrancó dolorosamente todos los árboles y comenzó a explorar formas de rehabilitar su tierra.

Rosen, un ex abogado y productor de cine que incluso se involucró en la política, conoce bien el concepto de restauración. De hecho, uno de sus principales objetivos para la nueva empresa agrícola y sidrera era crear un modelo de negocio que le permitiera capacitar y ofrecer carreras sostenibles a personas que anteriormente estaban presas. Ya comprometido con las prácticas de contratación restaurativa, Rosen aplicó una filosofía similar a la tierra, adoptando un método agrícola llamado agricultura regenerativa para salvar el suelo y su negocio.

No existen definiciones claras del término, pero en esencia, la agricultura regenerativa se enfoca en reconstruir, restaurar y apoyar la materia orgánica que constituye los suelos saludables. Involucra tres pilares: salud del suelo, bienestar animal y justicia social, y tiene un enfoque holístico para aumentar la biodiversidad y la resiliencia, enriquecer los suelos y mejorar los ecosistemas y la salud de una granja y la comunidad circundante.

El experto en agricultura Robert Rodale, que creía que la sostenibilidad no llegaba lo suficientemente lejos, es ampliamente acreditado por acuñar el término en la década de 1980. Las técnicas de agricultura regenerativa incluyen el cultivo mínimo o nulo del suelo, la rotación de cultivos y la siembra de cultivos de cobertura para enriquecer la salud del suelo, así como el uso de abono y desechos animales en lugar de fertilizantes químicos. El objetivo es reducir simultáneamente las emisiones de carbono y aumentar la absorción y el almacenamiento de carbono.

La palabra «regenerativo» comenzó a usarse en la industria del alcohol hace aproximadamente una década, en un momento en que los vinos biodinámicos estaban ganando más visibilidad. Su uso ha crecido lentamente desde entonces. La agricultura regenerativa es todavía relativamente nueva para muchos productores agrícolas, muchos de los cuales se han convertido de la agricultura convencional en los últimos años. Aún queda mucho por aprender, pero un juicio actual Robert Hall Winery, con sede en Paso Robles, tiene como objetivo comparar el impacto de los viñedos cultivados en regeneración con los cultivados convencionalmente.

Después de arrancar las primeras plantaciones de árboles en Ironbound Farm, Rosen y su equipo invirtieron en la plantación de cultivos de cobertura, que crecieron durante dos años. El año pasado, introdujeron silvopastoreo, una combinación intencional de árboles, plantas forrajeras y ganado juntos como un sistema integrado. La finca está plantada con polinizadores nativos, además de pastos nativos para que las aves migratorias pongan sus huevos a su paso por la zona. Casi todo lo que necesita la granja se fabrica o cultiva en el lugar.

Aunque otros agricultores han practicado la agricultura regenerativa durante décadas, incluso antes de que Rodale la nombrara, la palabra de moda se ha vuelto cada vez más popular en los últimos años. Parte de esto puede atribuirse a la creciente conciencia e interés de los consumidores por los alimentos orgánicos, sostenibles y locales, así como a un replanteamiento gradual del vino, la sidra, la cerveza y las bebidas espirituosas como productos agrícolas.

Pero los productores, muchos de los cuales se enfrentan a los efectos dañinos del cambio climático, también están evolucionando. La conversión a procesos agrícolas regenerativos puede ser una empresa costosa, pero muchos creen que el futuro de la tierra vale la pena. Este coste puede compensarse con márgenes de beneficio superiores a los que posibilitan los productos de valor añadido, como el vino o la sidra. Durante los últimos 20 años, el modelo de valor agregado ha ayudado a salvar los productos lácteos en Vermont, donde los agricultores con dificultades han comenzado a fabricar quesos artesanales como una fuente de ingresos nueva y más confiable. ¿Puede la producción de alcohol ser parte de la respuesta para otros agricultores interesados ​​en métodos regenerativos?

Hoy, Ironbound’s sidra dura la marca es solo una parte de las operaciones. La finca también vende frutas, verduras, flores silvestres, pollos, huevos, pavos y cerdo. Hay una sala de degustación en el lugar y una parrilla al aire libre, donde los visitantes se reúnen los fines de semana, especialmente en momentos de distancia social. «Nunca será una granja exitosa de nuestro tamaño, a menos que tenga éxito en la pieza de valor agregado», dice Rosen. “Nunca seremos un huerto comercialmente viable. Pero, ¿cómo convertir esas manzanas en sidras y recibir a las personas que visitan nuestra sidrería de agroturismo al aire libre? Esta pieza agrícola de valor agregado hace que todo sea viable. »

Una manada de animales deambula regularmente por el viñedo de Tablas Creek, arrojando cientos de libras de estiércol. Foto cortesía de Tablas Creek Vineyard.

Para Jacob Pressey, el cervecero y propietario de California’s Granja de Regeneración y Cervecería Humboldt, el alcohol sirve como vehículo necesario para promover la importancia de mejorar la salud del suelo. «Mi misión es utilizar la cerveza artesanal para acceder al público en general y predicar la agricultura regenerativa», dice. El nano-cervecero a pequeña escala cultiva su propia cebada y lúpulo usando un método de labranza cero, realizando lo que él llama una operación de “granja a vidrio”.

Algunas cervecerías locales están adoptando prácticas similares, pero la mayoría de los cerveceros artesanales estadounidenses compran malta y lúpulo a granel cultivados fuera de las fábricas de cerveza. Pressey espera que la industria reconsidere la forma en que crece y obtiene los ingredientes. La agricultura regenerativa es «cómo la cerveza puede comenzar a moverse hacia el terruño y tener una menor huella de carbono», dice.

Quizás más que cualquier otro sector de la industria de bebidas alcohólicas, las bodegas han podido adoptar y promover los principios de la agricultura regenerativa de manera impactante. El concepto de terruño, expresión del lugar, es la clave para la venta de vinos. La idea de que el clima, los suelos y el terreno de una región determinada afectan el sabor y la calidad del vino es ampliamente conocida y aceptada.

En Paso Robles, California, Viñedo Tablas Creek obtuvo la certificación biodinámica en 2015. “Estaba frustrado con algunos aspectos [of it]”, Dice Jason Haas, propietario de la segunda generación de Tablas Creek. «Había muchas cosas buenas, pero otras partes, como los ciclos lunares y los cuernos llenos de estiércol, implicaban mucho misticismo».

Cuando Alianza Orgánica Regenerativa (ROC) se acercó a Haas en 2018 para preguntarle si consideraría formar parte del programa piloto de su nuevo programa de certificación. Estaba intrigado. “La agricultura regenerativa nos impresionó como un enfoque muy riguroso y cuidadoso de la salud del suelo”, dice Haas. El nuevo programa de certificación, lanzado en 2017, tiene como objetivo crear estándares específicos sobre cómo implementar prácticas agrícolas regenerativas en varias industrias agrícolas en todo el mundo. Tablas Creek es el primer participante de la bodega. «Fue riguroso, basado en la ciencia y amplio», dice Haas. «Esto era algo que ninguna de las otras certificaciones podía igualar».

Como dice Paul Dolan, ex enólogo de las bodegas Fetzer, Benziger y Bonterra, la agricultura regenerativa es “agricultura al servicio de la vida”. Dolan ahora aboga por la agricultura regenerativa como miembro de la junta de ROA y consulta con los productores que están convirtiendo los métodos agrícolas convencionales.

Hoy en día, este tipo de agricultura es evidente en Tablas Creek, donde se planta regularmente un rebaño de 200 ovejas en los viñedos, donde libera cientos de libras de estiércol, fertilizando el suelo y permitiendo que absorba más carbono de la atmósfera. “El objetivo de la agricultura regenerativa es abordar los problemas generales del cambio climático y el agua. Esto es imposible de resolver si no se coloca la agricultura en el lado de la solución ”, dice Haas.

Este año, el 10% de las solicitudes de ROA se centraron en el vino y la viticultura, según Dolan, quien ve grandes oportunidades para los productores de bebidas alcohólicas en las granjas. “No se trata solo del suelo. Se trata del bienestar animal, además de la justicia social ”, dice Dolan. «Para muchos viticultores, esto es nuevo».

Para Mimi Casteel, Dueño de Oregon Espero buenos vinos y uno de los primeros en adoptar y defender la viticultura regenerativa, la conversión de granjas es solo el primer paso necesario para regenerar la tierra dañada. Si bien actualmente supervisa un viñedo de 27 acres, Casteel está mirando más allá del vino para encontrar formas de lograr un mayor impacto en su sistema alimentario local. «Si el vino tiene poderes mágicos, hace que la gente piense en la comida de manera diferente», dice.

De vuelta en Ironbound Farm, los principios de la agricultura regenerativa permitieron a Rosen nutrir la tierra y, al mismo tiempo, apoyar a sus empleados. «Entre los cerdos y los pollos y los polinizadores y las manzanas y otras verduras, tenemos esta funcionalidad integradora», dice Rosen. “No se trata solo de diversidad por el bien de la diversidad. Es la diversidad la que crea un ecosistema funcional. «

Y vio el interés en cómo se traslada la sidra a otras cosas que cultiva la finca. “Si realmente tratas mejor la tierra, no solo usas la óptica narrativa, la gente cree en la marca. Estas uvas, estas manzanas, estos granos realmente saben mejor ”, dice Rosen. «La gente dice, ‘¡Vaya, este vino o sidra es tan bueno!’ Y puedo darme la vuelta y decir: ‘¡Entonces, una papa se cultiva así!’ «