Construyendo resiliencia en el rancho frente a la sequía – WR Grazing – Irricana, Alberta

Pastoreo rotativo, cultivos multiespecies, cultivos de relevo y el futuro de los collares digitales para el ganado.

Por Trina Moyles

Tim Wray creció en el rancho ganadero de su familia en Irricana, un pequeño pueblo a 50 kilómetros al noreste de Calgary, en el sur de Alberta. De niño siempre soñó con seguir los pasos de sus padres y convertirse en agricultor, pero primero fue a la universidad y luego estudió en un seminario para convertirse en ministro. Su primera iglesia fue en una pequeña comunidad agrícola, lo que lo puso de nuevo en contacto con su sueño de la infancia.

«Vivía cerca de tierras de cultivo y estaba rodeado de granjeros», dice Tim. «Estaba realmente en sintonía con el movimiento de las estaciones y el ciclo agrícola, y lo disfruté».

En 2015, Tim se interesó por las prácticas agrícolas regenerativas y la salud del suelo. Leyó todo lo que pudo tener en sus manos y comenzó a ver videos de YouTube. Cuando se abrió un puesto pastoral de medio tiempo en su iglesia natal cerca de Airdrie, Tim y su esposa Joanne decidieron mudar a su familia a una cuarta parte de la propiedad familiar. «Quería volver a la granja y ser parte de ella. [regenerative agriculture] movimiento”, dice Tim.

Él atribuye la inspiración y la tutoría a su tío, Doug Wray, quien era un pastor rotativo experimentado y había experimentado con el cultivo de varias especies anualmente poco antes de que Tim regresara a la granja. Al darse cuenta de que el manejo cuidadoso de los pastos vale la pena, Doug notó la sinergia: «Lo que es bueno para el pasto y bueno para el ganado». Pero solo vieron la punta del iceberg. Hasta ese momento, la escuela de pensamiento predominante era que cuando pastas, las raíces mueren y la materia de las raíces se convierte en la base orgánica, explica Tim. Pero la exposición a conversaciones más amplias sobre la salud del suelo comenzó a cambiar su forma de pensar.

«Descubrimos que la planta en realidad estaba cultivando el suelo y bombeando carbono al suelo a través de los exudados de sus raíces», dice Tim. «El carbono es utilizado por los microbios, la ecología del suelo, para hacer todo: construir materia orgánica, mejorar la estructura del suelo, aumentar la infiltración y sustentar la vida».

Hoy, Tim y Joanne administran WR Grazing en colaboración con Doug y otros miembros de la familia en 3000 acres de tierra. Están experimentando con una variedad de prácticas agrícolas regenerativas, que incluyen pastoreo rotativo, agricultura de cultivos múltiples y agricultura escalonada, y están incorporando tecnologías renovables (solar y eólica) para satisfacer sus necesidades energéticas en el rancho.

Cultivo de especies múltiples: experimente con ensayos de cultivo de 28 cepas

Durante varios años antes de que Tim regresara a la granja, su tío Doug experimentó con el pastoreo invernal de cultivos de varios tipos, basándose en un puñado de plantas diferentes, para mejorar el pastoreo y los resultados del ganado. “Queríamos llevar lo que aprendimos con nosotros [soil health] e impulsarlo aún más”, dice Tim.

En 2019, realizaron una serie de pruebas de cultivo en potreros de 20 acres para experimentar con diferentes mezclas de cultivo. En una de las parcelas, Tim y Doug plantaron una mezcla estándar de solo granos, una mezcla de cebada y avena, y agregaron fertilizante para ayudar con el tonelaje. En la siguiente parcela, usaron menos fertilizante pero sembraron cinco cultivos. En la tercera parcela decidieron experimentar con leguminosas y en la cuarta usaron la mezcla anterior y agregaron plantas C4 incluyendo girasol, achicoria y plátano. (Las plantas C4 pasan por un proceso fotosintético para fijar el carbono en las plantas). En esta cuarta parcela, utilizaron 28 variedades de plantas diferentes en la mezcla.

¿Cuáles fueron los resultados de los ensayos de cultivo? Tim y Doug quedaron impresionados al descubrir que, si bien usaban menos fertilizante con las mezclas de múltiples especies, superaban el rendimiento de la mezcla estándar de granos de cebada y avena. También manejaron la carga de malezas de manera más efectiva que la mezcla de granola.

“La gente pasa por nuestros campos y dice, oh, ¿qué están haciendo este año? Ya sabes, porque no se parece a este monocultivo prístino”, dice Tim. «Pero si puedes vivir con algunas malas hierbas, o incluso ver que algunas de esas malas hierbas en realidad tienen un gran beneficio, puedes construir tu suelo». La ventaja del ganado es que puedes plantar 28 especies en una mezcla, y las vacas se lo comerán».

La sequía y los incendios forestales plantean desafíos para los ganaderos en Alberta

La gran sequía de 2018 fue la peor que su tío Doug podía recordar, dice Tim, pero luego el domo de calor que golpeó el verano pasado (2021) (con temperaturas constantemente por encima de los 40 grados centígrados) causó estragos en ranchos y granjas en Alberta. Muchos ganaderos se vieron obligados a vender animales e importar heno, mientras que los granjeros sufrieron grandes pérdidas de cosechas.

«No hemos tenido un evento de lluvia significativo desde julio de 2020», dice Tim. «Estamos lidiando con condiciones de sequía prolongada que pueden afectar gravemente las finanzas».

Los Wray dependen de la escorrentía de la nieve en primavera para llenar sus refugios para dar de beber al ganado, pero la primavera pasada hubo poca o ninguna escorrentía. Los cobertizos permanecieron bajos durante la mayor parte del verano, no solo en la granja de su familia, sino en la mayoría de las granjas del sur y centro de Alberta.

Otro impacto climático que no anticiparon: los incendios forestales. Debido al espeso humo de los incendios forestales que obstruyó los cielos durante todo el verano, Tim dice que han tenido problemas con sus bombas de agua externas o estaciones de riego, que funcionan con energía capturada por paneles solares. Para proteger las zonas ribereñas de la granja, los Wray cercan sus refugios y bombean agua a un abrevadero.

«Había tanto humo este año que no recibimos suficiente energía solar, lo que afectó nuestras baterías», explica Tim. «A veces no podíamos bombear agua».

Como resultado, instalaron pequeños molinos de viento para generar energía a partir del viento para complementar los paneles solares.

«Un Año de Aprendizaje» – Tres lecciones aprendidas frente a la sequía

Tim describe las condiciones de sequía extrema de 2021 como un «año de aprendizaje» en la granja. Él espera que los conocimientos que obtengan ayuden a informar cómo ganan en los próximos cinco años. Debido a la sequía, tuvieron que aprender a adaptar algunas de sus prácticas.

Anteriormente, el sistema de pastoreo de invierno de Wrays se enfocaba en plantar un cultivo a fines de mayo, sembrar en hileras a principios de septiembre y hacer que el ganado pastara lentamente en la franja durante el invierno. Pero este año, dice Tim, su cosecha de primavera maduró más rápido de lo habitual debido a las condiciones de calor extremo. Debido a esto, decidieron cubrir antes. Finalmente llovió a fines de agosto y principios de septiembre, casi 4 pulgadas de lluvia, y la maleza despegó y creció a través de la franja.

«Lo que nos muestra es que realmente se puede obtener una respuesta de la cosecha del sotobosque, especialmente si cosecha la cosecha del sotobosque antes para darle unidades de tiempo y calor al sotobosque», explica Tim. «Efectivamente crea un cultivo de cobertura».

El ganado pasta actualmente en la maleza y en las franjas. «Aunque no alimenta mucho ganado, sabemos que alimenta el suelo», dice Tim. Si el experimento tiene éxito, considerarán convertirlo en una nueva estrategia: plantar más temprano en la primavera para capturar los días de crecimiento más largos en mayo y junio, empacar en julio y permitir que la maleza crezca para el pastoreo en el otoño.

Los Wray también defienden el valor de la tranquilidad de la tierra para desarrollar resiliencia climática y tolerancia a la sequía en su granja. Tim admite que aprendió la lección por accidente: en 2017, uno de sus potreros de 20 acres accidentalmente no fue pastoreado por segunda vez en todo el verano. El año siguiente (2018) resultó en condiciones similares a la sequía:No ha sido un buen año para el crecimiento. Pero Tim observó que los potreros descansados ​​rindieron el doble que los pastos vecinos a pesar de haber tenido el mismo manejo durante 15 años.

“Me di cuenta de que si podemos descansar algunos de nuestros potreros en un año de buen crecimiento, podemos cosechar los beneficios de esto en un año de sequía”, explica Tim.

Finalmente, Tim espera que el desarrollo de collares digitales para ganado pueda ayudar a los ganaderos a adaptar el pastoreo rotativo como una estrategia regenerativa. Cercar los potreros y mover el ganado cada pocos días o semanas es costoso en términos de materiales y mano de obra. Tim cree que la tecnología de collar digital, diseñada para mantener al ganado dentro y fuera de ciertas áreas clave en función de las entradas de datos del GPS, reduciría el costo de los métodos de cercado tradicionales. Los collares emitirán un pitido o una descarga eléctrica cuando el animal ingrese a un área que está fuera de los límites y le mostrarán al animal dónde pastar.

Los beneficios no son solo financieros, dice Tim, sino también ambientales. Señala cómo cuando el ganado se concentra en un solo lugar, los ganaderos pueden crear una distribución más eficiente de nutrientes en todo el paisaje. También podría ayudar a proteger zonas ribereñas sensibles donde no desea ganado.

“Imagínese una manada de ganado moviéndose por el paisaje con precisión de GPS. Limitaría el sobrepastoreo, el rebrote sería más rápido, la diversidad mejor y la utilización más alta”, dice Tim con entusiasmo. «Están trabajando en ello ahora mismo, pero todavía no puedo encontrar a nadie que me venda uno».

Trabajando juntos para construir un sistema agrícola regenerativo

La mayor esperanza de Tim para el futuro en WR Grazing es que algún día trabajará junto a otros agricultores y ganaderos que comparten un objetivo común para la agricultura regenerativa y la salud del suelo. Él reconoce que puede ser difícil para los agricultores experimentar, especialmente frente a eventos climáticos extremos, ya que los márgenes de ganancia en la agricultura son muy ajustados.

Tim está interesado en encontrar formas de colaborar con otros agricultores de ideas afines para compartir recursos e ideas y ayudar a mitigar los riesgos financieros de experimentar en la tierra.

“En cinco años, espero que alguien me entreviste porque soy parte de este conglomerado de agricultores que están impulsando prácticas regenerativas al compartir riesgos, conocimientos, capital, productos y tal vez incluso la cadena de valor para comercializarlos. ‘, dice Tim.

Él cree que es importante no solo construir prácticas regenerativas biológicas, sino también desarrollar un sistema regenerativo que también involucre a la sociedad y la economía en general.

«Es una imagen mucho más grande», dice Tim. “Espero que en cinco años estemos en este camino”.

WR SAUCES—Irricana, Alberta

Tim y Joanne Wray dirigen WR Grazing, un rancho de ganado de 1 acre en colaboración con miembros de la familia en 3000 acres en Irricana, Alberta. Están experimentando con una variedad de prácticas agrícolas regenerativas, que incluyen pastoreo rotativo, agricultura de cultivos múltiples y agricultura escalonada, al tiempo que incorporan tecnologías renovables (solar y eólica) para satisfacer sus necesidades energéticas en el rancho.

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