El bisabuelo de Sarah Lott Zost plantó su primer manzano en 1927 en Gardners, Pensilvania. Casi un siglo después, el agricultor de cuarta generación se enfrenta a un desafío nunca antes visto en los 700 acres de huertos en Bonnie Brae Fruit Farms.

Hace varios años, después de plantar un nuevo huerto de manzanos Gala, Zost notó algo terriblemente mal en algunos de los árboles. “Tenían una cosecha y se veían muy bien durante el verano, verdes, brillantes y llenos, y luego, alrededor de julio, todo el árbol se cerró de una vez”, dice Zost. “Algo andaba mal, pero no sabíamos qué estaba pasando ni cómo prevenirlo”.

Luego fue a Kari Peter, patóloga de frutas de árboles en el Centro de Extensión e Investigación de Frutas de Penn State, quien confirmó que Bonnie Brae Fruit Farms padecía un síndrome misterioso llamado declive rápido de la manzana (RAD). También conocido como declive repentino de la manzana (SAD), quizás el acrónimo más apropiado para esto, el fenómeno se llama así por su inicio rápido, que hace que los manzanos enanos jóvenes se deterioren y mueran rápidamente.

“Los árboles se ven saludables al comienzo de la temporada, se ven un poco desfavorables a fines de julio o principios de agosto, tienen una cosecha completa y luego boom, están muertos”, dijo Peter, quien se unió al Departamento de Agricultura en Pensilvania para determinar la causa. de la caída de los árboles.

“Realmente no pudimos determinar nada”, dice Peter. “Nuestro objetivo era descartar cosas”. Las razones habituales de la muerte de un manzano, como la pudrición de las raíces, la plaga de incendios, una infestación, virus, hongos o una helada temprana, no explican los síntomas de los árboles afectados por RAD.

Identificada por primera vez en Pensilvania en 2013, la rápida disminución de la manzana ahora afecta a los productores de América del Norte, aunque es más frecuente en los manzanos de la costa este. En Carolina del Norte, hasta el 80 por ciento de los huertos supuestamente se vieron afectados.

Un manzano cultivado comienza su vida en dos partes: un patrón y un brote. Vendido por viveros, el portainjerto resistente al frío de un año tiene un sistema de raíces existente en el que luego se injerta el brote, un tallo fructífero o una rama cortada de árboles existentes. RAD se encuentra más comúnmente en huertos de alta densidad y parece afectar predominantemente a árboles jóvenes que han sido injertados en el patrón M.9, “un patrón popular que ha existido desde siempre”, dice Peter, y el más comúnmente utilizado en manzanas de alta densidad. producción.

Peter es solo uno de los varios científicos que trabajan para descubrir la causa del rápido declive de la manzana, un tema controvertido que sigue siendo en gran parte un misterio. Los investigadores tienen varias hipótesis. Algunos creen que un virus desconocido está matando árboles. Otros sospechan que los culpables son los patrones climáticos fluctuantes y el cambio climático.

“Hay tantas variables y son difíciles de identificar”, dice Awais Khan, profesor asociado de patología vegetal y biología microbiana vegetal en la Universidad de Cornell, quien señala insecticidas, métodos de fertilización, riego, patrones climáticos, diferencias en el suelo, métodos de injerto. , todas las fuentes de portainjertos y patógenos como posibles contribuyentes al declive de un árbol.

En 2017, Khan estaba visitando un huerto para recolectar muestras para un estudio de plagas de incendios en el que estaba trabajando cuando un agricultor señaló un nuevo problema diferente con sus árboles. Los manzanos jóvenes Honeycrisp, injertados en el patrón M.9, estaban marchitos, descoloridos y en evidente declive. Fue su primera experiencia con el rápido declive de la manzana.

Posteriormente, Khan volvió a recolectar muestras, estudiando el suelo y el sistema climático, haciendo un minucioso análisis microbiológico y observando síntomas externos e internos visibles. Envió muestras a Marc Fuchs, virólogo de Cornell. Los resultados no fueron concluyentes.

“No encontramos ninguna pista que indique claramente que se trata de un problema del suelo, un problema de hongos en la raíz o bacterias o muestras de virus”, dijo Khan. Aunque los dos investigadores no encontraron ninguna causa en la superficie, notaron un sistema de raíces más débil, lo que podría contribuir al declive de los árboles.

por Greg Kushmerek / Shutterstock

La producción comercial de manzanas ha dejado de usar sistemas de baja densidad, donde se plantan de 200 a 250 árboles por acre, y los productores de manzanas han adoptado un sistema de alta densidad que involucra de 1,500 a 2,000 árboles plantados en la misma área de un acre. Es una medida económicamente beneficiosa, pero puede que no sea sostenible.

Khan sospecha que la respuesta a lo que está causando el rápido declive de la manzana se puede encontrar en el sistema de raíces, “la parte más importante de un árbol de hoja perenne”. En huertos de alta densidad, la proximidad entre árboles puede hacer que compitan por los nutrientes y la humedad.

A principios de este mes, Khan y Fuchs fueron recibió una subvención de $ 299,000 del Instituto Nacional de Alimentación y Agricultura del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos. El estudio planificado, “Características de las raíces y rápida disminución de los manzanos en huertos de alta densidad”, es uno de los primeros proyectos financiados con fondos federales para investigar la posible causa de la rápida disminución de las manzanas.

En el transcurso de tres años, Khan y Fuchs estudiarán RAD mediante la observación de árboles afectados y no afectados (el grupo de control) de huertos en tres partes del estado de Nueva York: Finger Lakes, Distrito Capital alrededor de Albany y Hudson Valley. Los investigadores estudiarán la compleja dinámica de los sistemas de raíces de las manzanas y explorarán el comportamiento de los virus en los huertos comerciales de manzanas. “La parte más importante de un árbol de hoja perenne es el sistema de raíces”, dice Khan. “Nosotros no [have] mucho conocimiento de ese sistema. “

Hay muchas teorías sobre qué está causando el rápido declive de la manzana, pero los científicos están de acuerdo en que es importante llegar a la raíz del problema, y ​​pronto. Peter, de Penn State, compara la búsqueda urgente con la resolución de un misterio médico antes de que sea demasiado tarde. “Es como mi propia versión de casa,” ella dice.