Después de pasar años mudándose de un país a otro como parte de su trabajo humanitario, Lauren y Christoph Herby querían dos cosas: un pedazo de tierra para llamar suyo y algún tipo de alimento o fibra que pudieran cultivar de manera sostenible allí. Encontrar el primero fue relativamente fácil; el segundo fue mucho más trabajo.

La pareja se conoció hace una década en la República Centroafricana, donde Lauren trabajaba para las Naciones Unidas y Christoph para el Comité Internacional de la Cruz Roja. Varios años y varias otras paradas en el circuito de ayuda internacional después, la pareja no pudo deshacerse de la sensación de que algo faltaba en sus vidas: un hogar, sí, pero también un lugar que les permitiría construir una conexión duradera con el mundo. tierra. y la comunidad que vivía allí.

Lauren recuerda hablar con mujeres en una aldea rural, pelar frijoles y sentirse impresionada por su conexión con su entorno. «No teníamos eso», dice ella. «Estábamos ayudando a personas necesitadas, pero al mismo tiempo les teníamos un poco de envidia». Christoph sintió lo mismo, incluso mientras trabajaba con los desplazados por desastres o conflictos. «Todavía tenían una idea muy clara de dónde estaba su hogar», dice. “Mientras tanto, como trabajadores humanitarios, íbamos de un lugar a otro cada 12 o 18 meses. (…) Tenía la necesidad de echar raíces, echar raíces – decir: ‘nuestra familia es de aquí, de este pequeño pedazo de tierra’

Esta necesidad se volvió más difícil de ignorar con cada movimiento. En muchas paradas, ya sea en Côte d’Ivoire o en Armenia, montaron un pequeño huerto, solo para dejarlo cuando terminaron su trabajo. Como dice Christoph, «hay una diferencia entre plantar rábanos y plantar árboles frutales». El primero es por un período de tiempo, el segundo para toda la vida.

Y así, en 2014, la pareja regresó a Estados Unidos en busca de tierras para cultivar. Su lista de elementos esenciales era relativamente corta. Buscaban una tierra fértil, cercana a la familia y aún más cercana a la montaña. Lo encontraron en el condado de Highland, Virginia, a una distancia razonable de Roanoke y el norte de Virginia, así como en las montañas Apalaches. Compraron 200 hectáreas de bosque de frondosas que pronto se convertirían en Granja Tonoloway.

Pero mientras los Herbys habían encontrado un hogar, su aventura agrícola apenas comenzaba. «Fue literalmente un camino rocoso hacia donde estamos ahora», dice Christoph.

Inspirado por Joel Salatin y sus libros, la pareja probó por primera vez con pavos de pastoreo, pero no tuvieron mucha suerte. Luego pasaron a las ovejas con resultados igualmente decepcionantes. La realidad de la cría de animales (infraestructura, antibióticos y asociaciones comerciales, entre ellos) simplemente no era para ellos.

Finalmente encontraron inspiración en la forma de un “gran trozo de metal oxidado” que encontraron medio enterrado en el bosque. Lo desenterraron y se dieron cuenta de que era una olla de evaporación de jarabe de arce. La respuesta que la pareja estaba buscando estaba ahí en los bordes, abedules, sicomoros y nogales en su tierra. No necesitarían alimentar a los árboles con antibióticos o revisar sus cascos, dice Christoph. «Esto es lo que queremos estar aquí y lo que quiere el entorno», añade.

Pasando al día de hoy, los Herbys, que todavía trabajan a tiempo parcial en el sector humanitario, cosecharon alrededor de 1,000 nogales y otros 600 o más arces, principalmente en sus tierras, pero también en propiedades vecinas. Creen ser el primer y único productor comercial de jarabe de nuez negra en el estado.

Los nogales no producen tanta savia como los bordes, y su proceso de filtrado también es más complicado. Pero los Herbys han dado prioridad a tomar lo que desea la tierra. «Es algo con lo que este bosque está completamente alineado», dice Christoph. «Y así, estamos tomando el recurso que está en nuestro jardín y al mismo tiempo promoviendo el bosque para que sea más de lo que quiere ser».

El proceso de edulcoración puede ser largo, pero también relativamente sencillo. La savia gotea de los grifos en tubos que van de árbol en árbol, de tubos pequeños a tubos más grandes y, eventualmente, en grandes tanques de recolección. Desde allí, los Herbys llevan la savia a su “depósito de azúcar”, donde la hierven en un evaporador de leña. Se necesitan alrededor de 70 galones de savia de árbol para producir un solo galón de jarabe. Luego lo embotellan y venden en su granja y en los mercados locales, así como a través de su sitio web y algunas tiendas especializadas.

El año pasado ha ofrecido nuevos desafíos para los Herbys. La pandemia de coronavirus en curso, por supuesto, ha limitado las ventas cara a cara y también canceló un festival local a bordo por segundo año consecutivo. Mientras tanto, el largo y frío invierno fue excelente para los árboles, y eventualmente para su almíbar, pero también retrasó el programa de producción de la granja. Aún así, Christoph y Lauren dicen que su operación está en camino de generar ganancias este año por primera vez en sus tres años de ejecución.

Su objetivo final es la sostenibilidad: para su familia, que incluye a un niño pequeño, para su granja y para el ecosistema al que ahora llaman hogar. «Es importante», dice Christoph, «que digamos: estos bosques tienen valor, los nogales tienen valor, no solo en el depósito de madera, sino en pie durante años y años y años por venir».