Plantas más fuertes, familia y comunidad – Peas on Earth – Condado de Sturgeon

Con más de 34 años de cultivo de alimentos orgánicos en el norte de Alberta, la familia Chen también se esfuerza por construir suelos saludables, vigor de las plantas y resiliencia a los cambios ambientales.

Por Trina Moyles

En un mundo sin estrés ambiental, las plantas no podrían aprender a adaptarse y crecer a su máxima vitalidad, dice Eric Chen, productor de vegetales en Guisantes en el jardín orgánico de la tierrauna granja de vegetales orgánicos certificados de 25 acres en el condado de Sturgeon.

Eric y su esposa Ruby cultivan vegetales mixtos en el norte de Alberta con su familia extendida desde hace casi 35 años. La familia Chen lo ha visto todo durante las últimas décadas, lidiando con malezas, plagas y eventos climáticos extremos. Tienen una profunda pasión por cultivar alimentos orgánicos y alimentar a las comunidades en Edmonton y sus alrededores.

“La agricultura siempre ha sido una vocación para nosotros”, explica Eric. «Realmente nos ayudó a crecer como familia».

Eric nació en Laos y pasó parte de su infancia en Tailandia. Su abuela, que vino de China, tenía raíces agrícolas, pero sus padres solo tenían un jardín de pasatiempos y pocos animales de granja. En 1979, cuando Eric tenía trece años, él y su familia emigraron a Westlock, Alberta. Dos años más tarde tomó un trabajo de verano en una granja de vegetales en Westlock. «Así empezó todo», se ríe. «El granjero me dijo: ‘Tal vez deberías empezar una granja’, y finalmente, ¡lo hice!».

La familia de Eric compró un terreno en las afueras de Westlock. Él, sus padres y su abuela comenzaron a cultivar vegetales para la familia y tomaron el excedente para venderlo en los mercados locales.

“Trabajar juntos te une. Toda la familia contribuyó”, dice Eric.

En 2000, Eric y Ruby fundaron Peas on Earth, una operación orgánica certificada en las orillas superiores del río Sturgeon. Centrados principalmente en el cultivo de cultivos, producen una amplia gama de vegetales, «¡no solo guisantes!» Eric se ríe entre dientes, incluidas papas, zanahorias, nabos, guisantes, frijoles, col rizada y calabaza. También cultivan una cantidad menor de pepinos y lechugas de hojas mixtas en un invernadero. Peas on Earth suministra comestibles orgánicos a siete mercados diferentes en Edmonton, St. Alberta y sus alrededores.

Alimentar la tierra: practicar la agricultura ecológica

Peas on Earth ha sido certificado como orgánico durante más de 20 años, pero no comenzó a utilizar prácticas de agricultura orgánica. Eric recuerda haber rociado herbicida en sus cultivos de hortalizas y haber tenido sentimientos encontrados al respecto. “Era extraño que nada creciera excepto la cosecha. Simplemente no me parecía correcto», dice. «¿Por qué le agregamos tantos químicos para que crezca mejor?»

La agricultura convencional valora el aumento de la producción, los rendimientos y la eficiencia laboral. Pero con los años, Eric comenzó a cuestionar el concepto de «eficiencia». Recurrió a los científicos del suelo, incluyendo dr. elaine inghamque abogan por prácticas agrícolas naturales u orgánicas que construyan microbiología en el suelo. Asistió a uno de Dr. seminarios de Ingham y aprendió cómo los microbios y los nematodos trabajan juntos para mejorar y construir la estructura del suelo y la materia orgánica.

«La gente tiende a pensar que podemos hacerlo mejor que la naturaleza», dice Eric.

Lentamente, los Chen cambiaron sus prácticas agrícolas a lo largo de los años. Si bien no tienen ganado en la granja para agregar fertilizante al suelo, sí dependen de la rotación de cultivos, plantando cultivos de cobertura y cultivos de cobertura como centeno, guisantes y trébol. “Diferentes plantas tienen habilidades únicas para almacenar y extraer nutrientes del suelo. Las plantas pueden hacer cosas asombrosas. Fijan nitrógeno y se depositan en el suelo”, dice Eric.

En el pasado, Eric temía perder ganancias potenciales al devolver el abono verde al suelo. Pero hoy ve el valor a largo plazo de nutrir el suelo.

“Si hay una cosecha excelente o el mercado está saturado, no hay nada de malo en volver a poner la cosecha en el suelo”, explica Eric. “Quizás esta práctica parece contraria a la intuición. Cuando cultivas algo, quieres cosechar todo. Pero algo de eso debería volver al suelo. No necesitamos cada hoja o fruto de este cultivo».

Fortalecimiento de la vitalidad de las plantas y la resistencia a insectos y enfermedades.

Con temperaturas cada vez más cálidas y patrones de lluvia impredecibles en América del Norte, ya sea demasiado o muy poco, existe el riesgo de varios tipos de infestaciones de insectos.

¿Es difícil ser un agricultor orgánico y controlar insectos y plagas?

«La mayoría de nuestras plantas son bastante resistentes», explica Eric. «No tenemos demasiados problemas».

En los últimos años, después del gusano de la col, el escarabajo de la patata de Colorado ha sido el más problemático. Confían en soluciones orgánicas, incluida la aplicación de tierra de diatomeas o BT en el caso de los gusanos de la col. Los escarabajos pulgas pueden ser malos en los primeros meses de la primavera cuando los cultivos son plántulas jóvenes, pero son un problema menor después de la madurez.

«Si tiene un suelo saludable y las plantas crecen vigorosamente, esas plantas también pueden manejar más estrés ambiental», dice Eric.

Se refiere a la investigación de dr. alison mitchellun profesor de química de los alimentos en el departamento de ciencias de los alimentos en UC Davis en California que demostró La agricultura orgánica tiene el potencial de aumentar la vitalidad de las plantas y la resistencia a los depredadores, reduciendo así la necesidad de aplicaciones de insecticidas. También hay evidencia de que adaptar una planta al estrés ambiental en realidad puede aumentar la cantidad de antioxidantes. En otras palabras, algo de estrés ambiental es beneficioso.

«Si das [a plant] una bandeja de plata, no tiene que trabajar tan duro”, explica Eric. “Pero una planta tiene que adaptarse a los insectos, las enfermedades y el mal tiempo. A medida que se adapta, desarrolla una bioquímica más sólida, al igual que el entrenamiento de un atleta. ¡Es una creación increíble, esta pequeña planta!”

A lo largo de los años, Eric ha dejado espacio para que las «malas hierbas» crezcan junto con los cultivos y los cultivos de cobertura. «Encuentro tantas plantas nativas creciendo en nuestro jardín», dice. «¡Y algunos de ellos son buenos para nosotros!»

También son buenos para el suelo, admite. Tome el diente de león por ejemplo. Una de las primeras plantas con flores en primavera, el diente de león proporciona alimento y néctar para los polinizadores nativos. Sus raíces en expansión aflojan el suelo duro, airean el suelo y ayudan a reducir la erosión. Las raíces primarias profundas extraen nutrientes como el calcio de las capas más profundas y los ponen a disposición de otros cultivos. El diente de león es un excelente fertilizante natural.

«También hay amaranto y cuerno de alforfón blanco de hoja ancha», dice Eric. «Crecen solos, no tienes que ayudarlos».

Estas «malas hierbas» también son ricas en propiedades medicinales. Eric acredita el trabajo de John e Irene Feddema, los operadores de Café y té de raíz de diente de león tostado Dandy Joe. Los Feddema cultivan dientes de león y los procesan en una variedad de productos de té y café, que venden en los mercados de agricultores en Camrose y St. Alberta.

Enfrentando el clima cambiante: los sistemas extremos sobreviven

En los últimos 10 años, los Chen han sido testigos de un aumento de los fenómenos meteorológicos extremos, incluidas fuertes lluvias y tormentas, fuertes vientos y devastadores granizos. Siempre piensan en la posibilidad de sistemas climáticos extremos, dice Eric. «No necesariamente podemos evitar eso».

Recuerda dos devastadoras granizadas en la última década. En agosto de 2013, una tormenta de granizo destruyó la cosecha de pepinos de Chen. Y nuevamente en junio de 2017 perdieron toda una cosecha de guisantes. “Teníamos todo vigilado, ¡se veía tan hermoso! Y estaba completamente aplastado”, recuerda Eric. “Casi no teníamos nada para vender en el mercado. Creo que la parte más difícil es explicarle a la gente por qué no tienes ningún producto».

La única forma de mitigar las granizadas, además de cultivar en interior, es diversificar la producción de cultivos. Ha observado cómo los cultivos bajos y los tubérculos son mucho más adaptables y resistentes a los fenómenos meteorológicos extremos. Mientras que las papas son delicadas, las zanahorias y las remolachas a menudo vuelven a crecer.

Pero el estrés ambiental no solo ha hecho que las plantas de Chen sean más fuertes y más adaptables, sino que también ha fortalecido a su familia. Después de los dos eventos de granizo, Eric recuerda lo devastado que se sintió al ver sus campos nivelados.

«Cuando ves que todo tu campo se ha ido por completo, piensas: ‘¿Por qué me está pasando esto a mí?'», dice Eric. «Pero me enseñó a no exagerar. Y segundo, permanecer agradecido. Me enseñó a estar agradecido de que esta era la primera vez que algo así sucedía en 30 años”.

No es diferente cuando se trata de cómo las comunidades están respondiendo y lidiando con los efectos devastadores de la pandemia mundial de COVID-19, señala Eric.

«Tenemos que mantener nuestras esperanzas altas y hacer nuestro mejor esfuerzo», dice.

«El verdadero significado de nuestra granja, guisantes en la tierra, es que tratamos de tener ‘paz’ en lo que hacemos. Se trata de la sostenibilidad. Para nosotros, se trata de nuestra granja, nuestra familia y nuestra comunidad”.

Guisantes en la Tierra – Condado de Sturgeon

El jardín orgánico certificado Peas on Earth fue fundado oficialmente por Eric y Ruby Chen en 2000. Con un interés en la agricultura sostenible y centrada en la comunidad, Eric y Ruby combinaron su experiencia en agricultura y negocios para fundar Peas on Earth. El objetivo, «Crecer para nuestros niños», representa el objetivo de su operación de proporcionar una fuente de salud y nutrición de una manera ambientalmente responsable. La familia Chen cree que al cultivar y consumir productos orgánicos, nuestra comunidad puede evitar muchos problemas físicos y ambientales asociados con los alimentos modificados genéticamente y tratados químicamente.

Obtenga más información sobre el jardín orgánico Peas on Earth –

https://www.peasonearth.ca/